跑到火山救火的人

我們知道火焰的顏色取決於溫度,火種的溫度又和燃料有關。利用本生燈(Bunsen Burner)調校氧氣的濃度可以製造出紅、橙、藍、紫不同顏色的火焰。在自然界,燃燒不同的元素能為火光染上色彩,例如靈異電影偶有出現的鬼火,便是燃燒磷(Phosphorous)而產生的綠色火焰。

磷是人類體內含量第二高的礦物質,主要存在於骨骼裡面,當動物死去後、屍體腐化時會產生易燃的磷化氫,當墓園周圍的氣溫上升的時候,就會在空氣中自燃變成鬼火

卡瓦夷真火山口湖的硫礦

另一種在自然界常見而又對人體很重要的元素是硫(Sulphur),由硫衍生出的化合物是幾種胺基酸和蛋白質的關鍵元素。硫常見於火山周圍的地帶,雖然純硫是黃色的,燃燒起來卻是鮮艷的藍色。除了對生物重要,硫亦有廣泛的工業用途,電池、火藥、塑膠、肥料,通通需要用硫去製作。因此,很多人會冒險深入火山範圍,採集濃度高的硫,其中最著名的必定是印尼的卡瓦夷真火山口湖(Kawah Ijen Crater Lake)。

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卡瓦夷真火山口湖位於火山之巔,是世界上最大的鹽酸湖(hydrochloric acid)。由於卡瓦夷真火山蘊藏大量純度高的硫,遇上湖水便會產生化學反應變成濃濃的鹽酸,於是湖水也變成絢麗奇幻的綠色。40年來,這些純硫吸引了無數礦工前來開採。為了加快開採速度,有礦業公司湖邊的火山通風口安裝了陶瓷管道,這些管道將硫氣體引導到排氣口並累積冷卻,硫氣體會冷凝成液態硫,然後從管道收集,不久便會變成硫磺板。接下來,礦工會打碎硫磺板方便運送。

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致命的藍色火焰

這些礦工每次運送約100公斤的硫,約值60,000印尼盾(約4.62美元),微薄的收入卻要冒生命危險去賺取。硫礦有高濃度的二氧化硫,很多礦工卻只用濕布掩鼻,有些人會戴上訪客送賺的面罩,不過他們沒有錢也沒有機會去更換濾芯,更不知道自己吸入的氣體對身體有多大的害處。

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由於硫很容易與空氣產生反應而燃燒,硫礦還有可能是世界上裝備最簡陋的消防員。他們只有簡單的面罩和水喉,與其說是消防員,不如說是救火工人,他們的職責就是深入火山內部,發現硫礦著火便要立即撲救,減少純硫的捐失。然而,火山的液態硫一旦著火,便會瞬間變成致命的藍色火海,並周圍流動,引起連鎖反應。他們每次執行任務都會吸入大量的毒氣,即使有面罩阻隔,眼睛也會感到強烈痛楚。

 

自從國家地理雜誌和其他傳媒廣泛報導,據說卡瓦夷真火山口湖已成為旅遊熱點。要到達火山邊緣再深入藍火海之處,需要步行近三小時。這些旅客千里迢迢到此一遊,少不免拍照留念,也有一些人會給礦工小費,要求礦工停下來給旅客拍照,甚至讓旅客嘗試背上硫磺板體驗礦工的艱辛。旅客大概覺得無傷大雅,硫礦的礦工卻會感到無比煩厭。不幸地,隨著藍火相片流傳於互聯網,慕名而來的旅客只會越來越多,美麗而致命的藍色毒焰似乎會繼續燃燒,直到永遠。

註:硫礦消防員撲救硫礦大火的情況,紀錄片 Forces of Nature with Brian Cox 第三集有詳細的介紹。

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資料來源:National Geographic

圖片來源:ColossalDaily MailLeave Your Daily Hell

 

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