蜘蛛絲領帶的誕生,意味著甚麼?

一直以來,全球各地的科學家都在探索一些更環保、更耐用的新物料。蜘蛛絲既輕巧亦堅實,且富伸縮性,強度比鋼鐵過之而無不及。故此,科學家和設計師近年都重點研發蜘蛛絲產品。

在未來,我們或可見到蜘蛛絲製的避彈衣,以及更多聽似天馬行空的產品。在今天,我可先欣賞Bolt Thread公司研發的蜘蛛絲領帶。這條領帶,為這場蜘蛛絲革命可算先踏出了重要一步。

在剛過去的星期五,Bolt Thread正式發佈新研發的蜘蛛絲領帶產品。這一批蜘蛛絲領帶產品,僅限量發售50條。Bolt Thread創辦人David Breslauer指出,蜘蛛絲領帶的誕生,證明蜘蛛絲紡織品有大量生產的潛力。

David Breslauer自2007年起,一直和他的朋友Dan Widmaier研究如何應用蜘蛛絲物料。兩人其後創立Bolt Thread,運用合成生物學技術,把蜘蛛絲的蛋白質重構成纖維,纖維特質可按產品需要而調整。

這種「去蜘蛛化」的合成生物學技術,操作上十分困難。近年,一些初創企業也應用類似的技術,嘗試在實驗室複製蜘蛛絲,但失敗者為數不少。日本山形市的科技公司Spiber,於去年5月大肆宣佈,會夥同North Face,在日本出售約1000件蜘蛛絲大衣。但到去年9月,Spiber突然宣佈要無限期押後生產大計,以進一步解決生產過程中的技術問題,以及改善產品質量穩定。

波士頓塔弗茲大學(Tufts University)的生物醫學工程學教授Fiorenzo Omenetto指出,Bolt Thread的蜘蛛絲領帶富重要意義,開拓了合成生物學的實用範疇,示範了如何應用實驗室合成的天然材料,標誌了生物製造技術的將來。

David Breslauer坦言,這些年的研究路途中,他們也經歷過一些思想轉變。他們一直思考何謂「有用」。他們原先希望研究出更高端的超級物料,如防彈背心纖維,然而,他們研究變得更日常化。Bolt Thread的蜘蛛絲領帶,並沒有用上超級纖維,但因此就更難製造。

就像其他物料研法一樣,有關合成蜘蛛絲的研究,正在經歷軌跡轉變。這些軌跡轉變源於現實和理論的空隙。在實驗室,科學家有一些令人興奮的發現,繼而這些發現會被人炒作,然後更多科學家會仔細研究這些發現,再加上市場現實的考慮,往往這些發現會產生與原先想像截然不同的東西。

在未來,Bolt Thread會研究大量生產蜘蛛絲領帶的可能。他們也會研究如何讓蜘蛛絲蛋白更容易吸收顏料,在生產過程中更節省用水。他們也會研究製作可生物分解的蜘蛛絲服飾,特別是醫療服。

 

來源:MIT Technology Review

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