太空站還可以撐多久?

上星期三,國際太空站的美國艙被懷疑洩漏有害氣體。雖然,最終證實是虛驚一場。但它也使人思考太空站耐久度的問題。

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自1998年成立後,國際太空站(ISS)已經經歷了眾多維修難題,從泵管故障對控制板的損壞。NASA發言人Stephanie Schierholz說,「我們已經有其他更嚴重的問題,例如一些要人作太空漫步才能修理故障的泵管…」

現年17歲的國際空間站,已經被太空人居住了5187天,環繞地球92357次。一點點磨損似乎難以避免。而且,自1998年一直在軌道上運行以來,它到最近才真正完成組裝。Schierholz說,雖然太空站的第一塊組件在1998年已進入軌道,但實際上組裝的時間相當複雜,直到2011年真算真正完成。「我們得用的太空船來完成國際太空站的建設。每次帶一個新的組件到太空站,又會更改它的配置。因此,空間站的建設花了相當多的時間。」

2003年,哥倫比亞號災難,美國有兩年半暫停一切航天計劃。2007年,電腦故障,使推進器和氧產生發生問題。同年,太陽能電池板撕裂,需要太空人在沒有充足準備的情況下作太空漫步檢查。Schierholz說,這些問題其實都是預計之中,也早訓練了太空人如何應對,但它們卻被預期中提早出現。

還有一個迅速崛起的威脅:軌道碎片。愈來愈多廢棄衛星在軌道上,增加了太空站跟它們相撞的可能。有時,兩個廢棄衛星相撞後,散發更多小碎片在太空之中。Schierholz說,國際太空站以極高速運行,如果被碎片擊中,影響不小。

經過17年閃躲太空垃圾的旅程,面對各種持久的技術困難,問題是:國際太空站還可以運作多久?目前,預料它可以運作到2020年,而美國總統已聲稱願意把它延續到2024年。據NASA,只要美國及其國際夥伴願意支付維護它的代價,便可以了。但是,除了基本運作,也要其它各部份得到國際盟友的支持,這主要是物資供應和維修的問題。

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Source: FOX

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