探索新器具:NASA的潛艇和雲城

今天已不再是太空穿梭機的年代。要探索外太空,有很多方法。最近,NASA有兩個方案頗為有趣:用潛艇探索土星(又稱Titan泰坦,土星最大的衛星),用雲城探索金星。

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如何探索土衛六?NASA的官網這樣寫:

「在太陽系,土衛六是頗為特別的。除了地球之外,它是唯一擁有充滿液體的湖泊和海洋的星體。不過,土衛六的海,並不是由水份組成,而是液態烴的海域。那麼,土衛六海洋的下層其實是甚麼?

我們建議:以「可潛行自動車」(submersible autonomous vehicle)探索土衛六的海洋。具體來說,也就是派潛艇到土衛六上最大的北方海洋──克拉肯海(Kraken Mare)。潛艇將會在克拉肯海的表層之下自動進行詳細的科學調查,提供前所未有的外星海洋知識,擴大NASA現時探索外星的能力。克拉肯海大約1000公里闊,300米深,差不多等如美國和加拿大交界的五大湖(the Great Lakes),為行星探測任務提供前所未見的機會。這一任務,將會是探索土衛六表面之後的後續任務,又或者是多架飛船組成的大型任務的其中一個部份。」

以下是土衛六潛艇的想像片段:


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除了土衛六,還有金星。

金星一直都難以被探索。即使探測器可以發送到行星的表面,他們歷時頂多兩小時,便會被金星極端的地面狀況摧毀。在金星的地面:大氣壓力比地球高92倍;平均攝氏462度(華氏863度);它有極端的火山活動;有由二氧化碳,少量氮氣組成的高密度大氣層;還有由硫酸組成的雲層。

NASA提出的解決方案:用「雲城」(Cloud City)把人送到金星。

在這方案,NASA會發射比空氣還要輕的火箭。它送出的雲城可以在金星的酸性雲之上停留30天,讓太空人收集有關金星的數據。

的確,金星的地面會把任何人類毀掉;但是,在金星的上空,大約50公里左右的雲層,其條件卻類似地球:它的大氣壓力接近地球,重力只是略低於地球。溫度是攝氏75度。那裡的太陽輻射,更是跟住在加拿大差不多呢~

參考:NASACNET

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